Tessa Ham
Tessa Ham | LinkedIn Ondernemen 27 mrt 2021

Pauline Cousseau is CEO van polette, een duurzame tegenbeweging in de optiekwereld: “Ze lichten ons op”

Waarom zou je honderden euro’s betalen voor een bril als die voor 15 euro geproduceerd kan worden? Met die gedachte richtte Pauline Cousseau tien jaar geleden polette op. Een online website waar je goedkope duurzame brillen kunt kopen, van goede kwaliteit. Het is een tegenbeweging in de optiekwereld, één die het compleet anders aanpakt dan de status quo. Niet alleen op het gebied van innovatie en duurzaamheid, maar ook van design en transparantie.

Daar willen we meer over weten. We gaan op de koffie bij Pauline op het hoofdkantoor van polette aan de Amsterdamse Herengracht.

Opgelicht door de optiekwereld

Pauline was pas 22 jaar oud toen het idee voor polette werd geboren. Ze woonde en werkte op dat moment in China en ontdekte dat brillen en glazen in het land voor een schijntje worden geproduceerd. “Pierre Wizman, mijn zakenpartner, en ik konden niet geloven wat we hoorden toen we een fabriek bezochten. De eigenaar zei dat hij de brillen voor vijf euro per stuk verkocht”, vertelt de van oorsprong Française. “Op dat moment hield ik een Ray-Ban montuur in mijn hand.”

Ze dacht aan haar ouders, die beiden oogproblemen hebben. “Een bril is een medische oplossing. Het gaat om je zicht. We moeten goed kunnen zien om te werken en te leven.”

“Je hebt geen keuze, het is geen fashion statement.”

Je hoort de verontwaardiging in haar stem als ze haar verhaal vervolgt. “Dat betekent dat de optiekwereld hun klanten gewoon oplicht. En waarom? Simpelweg omdat ze kunnen.” Samen met Pierre Wizman besloot ze een tegenbeweging op te starten: polette. Een bedrijf dat volledig transparant is, van het concept tot het product. “Een bedrijf dat niet langer zijn klanten voor de gek houdt”, zegt Pauline.

Polette is uniek

De meeste opticiens die je in Nederland in het straatbeeld ziet produceren hun monturen en lenzen niet zelf, die kopen ze bij bedrijven als Luxottica en Essilors, Ze bestaan alleen om één onderdeel van het geheel uit te voeren”, legt Pauline uit. “Bij polette zijn we niet alleen een bedrijf, of alleen opticiens. We zijn ook producers.” Tussenpersonen zoals importeurs, de groothandel en winkeliers zijn er bij polette tussenuit gehaald. Onder andere hierdoor kun je al een bril kopen vanaf 15 euro.

Ook uniek aan het bedrijf is dat ze on demand werken. Jij koopt een bril in de app of kiest er één uit in de showroom en vervolgens wordt de bril pas gemaakt. polette werkt zonder voorraden, zodat ze zeker weten dat ze helemaal geen waste hebben.

Grote namen in Nederland zoals Specsavers en Pearle, worden dan ook niet als concurrentie gezien. “Ze hebben een compleet ander businessmodel”, legt Pauline uit.

“Ze hebben ook geen interesse in mode, duurzaamheid, innovatie of in transparantie.”

Eigenlijk zijn we compleet anders. Je kunt ons niet vergelijken.”

In de beginjaren van polette werkten Pauline en haar zakenpartner vanuit een klein Chinees appartementje. Daar maakten ze lange en zware dagen. “We deden alles zelf. Ik was verantwoordelijk voor de klantenservice, marketing, website developing en nog zo veel meer. Ondertussen was Pierre verantwoordelijk voor de financiën, productie, design en het transport. We werkten veel en hard, maar het was ook onwijs leuk.”

Pauline Cousseau
Pauline Cousseau

Geloof in het businessmodel

Pauline twijfelde geen seconde dat polette uiteindelijk succesvol zou worden. “Maar vrienden en familie dachten daar anders over”, zegt ze. “Niemand gaat brillen online kopen, vonden ze. ‘Je moet een bril kunnen passen in de winkel’.”

“Dat laaide mijn passie alleen maar meer op: ik wilde ze teleurstellen.”

We hebben het hier over 2011. We spendeerden nog niet hele dagen op Instagram of LinkedIn. E-commerce bestond nog amper. Mensen vertrouwden het internet niet en wilden niet online bestellen. “Wij waren er toen al van overtuigd dat e-commerce de toekomst was”, vertelt Pauline. “We geloofden in ons businessmodel. Het zorgde ervoor dat we flexibel, duurzaam en onderscheidend waren.”

Ze kregen gelijk. polette groeide door. Eerst naar een kantoor in Shanghai met tien mensen in dienst en inmiddels in een mooi herenpand aan de Amsterdamse grachten met zeven keer zoveel werknemers. Zonder daarbij gebruik te maken van investeerders. Pauline wil namelijk koste wat kost haar vrijheid behouden.

“We worden niet gedreven door geld”, zegt ze. “Er zijn veel bedrijven die vanuit een mooi gedachtengoed zijn ontstaan, maar die inmiddels dankzij investeerders en hun Excel-sheets de passie voor hun eigenlijke missie hebben verloren.”

Medewerkers empoweren

Als je bij polette wil werken, moet je net zo erg in de missie geloven als Pauline zelf. “Ik vertel mijn werknemers waar ik met het bedrijf heen wil en dat ik ze heel graag op reis daarnaartoe wil meenemen. Maar ze moeten zelf de keuze maken of zij dat ook willen. Ik heb liever dat ze op dat moment eerlijk zijn tegen zichzelf. Ze hebben de macht om zichzelf gelukkig te maken, dat is niet mijn rol.” Je kunt het mooiste kantoor hebben, een tafelvoetbaltafel en een chef die elke dag de lunch klaarmaakt. Maar als je purpose niet in dezelfde lijn ligt, zal je niet gelukkig zijn, is Pauline van mening.

Vooral de vrouwen in haar bedrijf wil ze empoweren. “Ze zouden zich niet moeten verontschuldigen voor waar ze nu staan”, vertelt ze. “En ze zouden om een salarisverhoging moeten vragen als ze denken dat ze het verdienen.” Zelf ziet ze daarin een enorm groot verschil tussen mannen en vrouwen.

“Er zijn mannen geweest waarvan ik twijfelde of ik ze in dienst wilde houden en die vervolgens om een salarisverhoging vroegen”, zegt ze. “Vrouwen komen tijdens een beoordeling binnen met hun imposter syndrome en zeggen vooral dat ze zich zullen verbeteren. Ik moet ze tegenhouden als ze de kamer uit willen lopen. Nee, zeg ik dan. Ik ga je nu een salarisverhoging geven omdat je het verdient.”

“Volgend jaar – of dat nou bij mij is of buiten dit bedrijf – moet je er zelf om vragen.”

Koffie halen

Als 22-jarige vrouwelijke ondernemer nam niet iedereen haar serieus. Op een dag kwamen er twee mannelijke journalisten langs op kantoor. Toen Pauline de deur opendeed, gaven ze haar hun jassen en vroegen ze om koffie. “Terwijl ik die ging halen, kwam mijn zakenpartner binnen en stelde zich aan hen voor. Toen ik terugkwam met de koffie, liet Pierre me ook zitten en zei hij: dit is eigenlijk de baas van het bedrijf. Zij is de CEO. Je had hun gezichten moeten zien. Ze waren oprecht geschrokken en boden hun excuses aan.”

Pauline nam het de journalisten niet kwalijk. “Tien jaar geleden verwachtte je nog niet dat een 22-jarige vrouw aan het roer stond van een onderneming. Dat was gewoon de samenleving waarin we leefden.” Ze vond het daarom juist leuk om mensen het tegendeel van hun (onbewuste) vooroordelen te bewijzen. “Maar dat komt ook omdat ik me niets aantrek van de mening van anderen.” Volgens haar is dat een eigenschap die je als ondernemer wel moet hebben. “Je zal niet succesvol worden in wat je doet als je mensen meteen gelooft als ze je vertellen dat het niet gaat werken.”

Showroom Polette in Amsterdam Showroom Polette in Amsterdam

Polette wordt nummer één

Er bestaat dan ook geen twijfel bij Pauline dat polette ooit de nummer één wordt. Niet alleen in de optiek, maar ook in de mode-industrie. Niet alleen in duurzaamheid, maar ook op het gebied van klantenservice.

“Ik geloof dat we daar ook kunnen komen, omdat ik denk dat we de beste zijn.”

“Dat klinkt misschien arrogant en Frans, maar zelfs als ik niet de eigenaar van polette was, zou ik het denken.”

Ze wil dat doel bereiken door ambassadeurs aan te trekken die dezelfde waarden hebben en impact maken. Mensen die de wereld proberen te veranderen, zoals Elon Musk, Will Smith, Zoë Kravitz en Serena Williams. “Het is niet de vraag of ze ambassadeurs worden, maar wanneer. Misschien niet morgen, maar wel op een dag.”

Ambitieuze plannen op de korte termijn zijn er ook. Eind 2021 willen Pauline en haar team dat de volledige collectie van polette voor 100 procent uit duurzame materialen bestaat. De eerste stap daarin is al gezet: er is een duurzame collectie gelanceerd die volledig is gemaakt van gerecycled- en eco-acetaat. Stop je een bril uit deze collectie onder de grond? Op een gegeven moment zal het materiaal zichzelf afbreken en zal er daadwerkelijk een plantje uit groeien.

Benieuwd geworden naar polette? Bezoek de website of app om meer te weten over het concept en de collectie te checken.

Andere duurzame ondernemers aan het woord

In 4 weken naar een productiever leven

Meld je aan voor onze wake-up letter en volg onze productiviteitscursus

Reageer op artikel:
Pauline Cousseau is CEO van polette, een duurzame tegenbeweging in de optiekwereld: “Ze lichten ons op”
Sluiten