Van Olympisch sporter tot HR Director bij VodafoneZiggo: Ester van Eupen (45) over de lessen die ze nog elke dag gebruikt

Als stuurvrouw wist Ester van Eupen (45) haar roeiteam twee keer naar een Olympische podiumplek te leiden. Nu haalt Ester het beste uit haar team als HR Director bij VodafoneZiggo. “Als ik terugkijk op mijn tijd als stuurvrouw, zie ik veel paralellen met de manier waarop ik nu leiding geef.”

We spreken Ester over haar sportcarrière en de lessen die ze heeft meegenomen naar haar huidige rol als HR Director van VodafoneZiggo.

Hoe kijk je terug op je sportcarrière?

“Natuurlijk positief. Ik heb mezelf een doel gesteld en dat heb ik behaald: twee keer meedoen aan de Olympische Spelen en twee medailles winnen. Al weet ik niet hoe ik erop terug had gekeken als het niet was gelukt. Het was een hele intensieve periode in mijn leven. Je moest veel consessies doen en ik moest bijvoorbeeld veel afvallen. Dat was fysiek en mentaal heel zwaar.

Je komt jezelf heel erg tegen bij topsport. Als stuurvrouw, met een hartslag van 200 je boot rechthouden, tóch met rustige stem je team technisch aansturen en ze aanmoedigen zodat ze nog nét iets meer kunnen – dat kan je alleen door op je doel te focussen en volledig op je gevoel te vertrouwen. Leer je dat, dan neem je het mee naar andere situaties in je leven.”

Wilde je altijd al topsporter worden?

“Volgens mijn moeder wilde ik zakenvrouw van het jaar worden. Of advocaat. Of militair. Allemaal beroepen waarbij je er echt vol voor moet gaan. Olympisch kampioene stond niet op mijn lijstje.”

Hoe ben je dat dan toch geworden?

“Ik vind het leuk om heel goed te worden in iets. Ik was te klein om op topniveau te roeien, maar bleek echt een groot talent te hebben als stuurvrouw. Toen ik de kans kreeg, heb ik ‘m gegrepen en ben ik er vol voor gaan. Eigenlijk is dat precies hetzelfde verhaal bij VodafoneZiggo. Ik werd gebeld vlak voordat de twee bedrijven zich samen zouden voegen. Ze zochten iemand binnen HR die ze kon helpen om vanuit het people perspectief de integratie vorm te geven.

Ook dit voelde weer als een uitdaging en ik vond het heel spannend. Maar als iets goed voelt, dan ga ik er gewoon voor. Hier kan ik echt iets bijdragen. Dat zie je nu ook: hoe iedereen in tijden van corona kan blijven doorwerken door ons netwerk. Zo mooi.”

Wat zijn competenties die je hebt geleerd tijdens je tijd als Olympisch sporter en die je nu ook elke dag gebruikt?

“Niets leert je zo te vertrouwen op een team als samen winnen zónder de finish te zien. Roeien is namelijk de enige sport waar je met je rug naar de finish toe zit en hem dus niet ziet. De winst behaal je alleen door een ijzersterk team te smeden, dat als één beweegt. Als stuurvrouw moet je de boot recht houden en ben je de coach op het water. Daarvoor moet ieder lid je volledig vertrouwen en naar je willen luisteren.

Dat lukt als je begrijpt waar ieder individu van het team vandaan komt. De één gaat beter roeien als ze hoort wat de tegenstander doet, de ander raakt daar juist gestrest van. Daar paste ik mijn aanwijzingen op aan om het beste uit iedereen te halen.

“Ik kende mijn team na verloop van tijd zo goed, dat ik feilloos aanvoelde wat iedereen nodig had.”

Dit gebruik ik nu nog steeds. Alhoewel je hetzelfde doel kunt hebben en met getalenteerde mensen werkt, gaat iedereen op een andere manier om met groei en spanning. Ik vind het heel leuk om goed te begrijpen wat een persoon écht nodig heeft om succesvol te zijn.

En hoe succes eruit ziet is voor iedereen anders  Bij de één is dat groeien in de huidige rol, bij de ander in een toekomstige. Weer iemand anders streeft naar een goede balans tussen werk en privé.

Wat is het verschil tussen een normaal team en een winnend of succesvol team?

Bij een succesvol team zijn er een aantal zaken belangrijk. Allereerst moet je allemaal een gemeenschappelijk doel hebben waar je uiteindelijk naar toe wil werken. Ten tweede moet iedereen dat doel willen bereiken en daarvoor het beste uit zichzelf halen. Ze moeten zich realiseren dat je onderdeel bent van een team en dat een teamprestatie belangrijker is dan een individuele.

Ten slotte, en deze is het meest belangrijk, is een combinatie van ongelofelijk vertrouwen en voorbereid zijn op elke situatie. Dit heb ik echt geleerd bij de 2.000 meter op de Olympische Spelen. Als je daarvan beelden terugziet, zie je dat we de eerste 1.500 meter vijfde liggen en de kans op winst klein is. Maar in de laatste anderhalf à twee minuten zie je ons opschuiven naar de tweede plek.

Terwijl we eigenlijk op een geheel onlogisch moment de sprint inzetten, vertrouwde mijn team er volledig op dat ik de beste keuze maakte. Daarom zeg ik altijd: focus je op je eigen taak, niet op het resultaat. En zorg dat je altijd voorbereid bent op elke situatie. Gaat iets niet volgens plan? Richt je dan niet op externe factoren.”

“In de wedstrijd heeft het ook geen zin om op een tegenstander te reageren.”

“Wat wel werkt: een scherpe focus op je eigen taken.”

Verder lezen over leiderschap

In 4 weken naar een productiever leven?

Meld je aan voor onze wake-up letter en volg onze productiviteitscursus

Reageer op artikel:
Van Olympisch sporter tot HR Director bij VodafoneZiggo: Ester van Eupen (45) over de lessen die ze nog elke dag gebruikt
Sluiten